Salt Lake City, miasto położone w zachodniej części Stanów Zjednoczonych, gościło w dniach 9-18 marca 2002 roku sportowców biorących udział w VIII Igrzyskach Zimowej Paraolimpiady. W ten oto sposób po raz pierwszy w historii zimowe paraigrzyska wkroczyły na amerykański kontynent.

Oficjalnego otwarcia igrzysk dokonał ówczesny prezydent Stanów Zjednoczonych, Goerge W. Bush. Walka o krążki w łącznie 92 konkurencjach (narciarstwo alpejskie – 53, biathlon – 6, biegi narciarskie – 32, hokej na sledżach – 1) rozegrała się pomiędzy reprezentacjami 36 krajów. Na starcie pojawiło się 415 zawodników, w  tym licząca 14 osób ekipa z Polski, w której znalazło się miejsce dla dziewięciu panów i pięciu pań. Biało-czerwoni, którym kilka tygodni wcześniej medalowe szlaki przecierał sam Adam Małysz, w czołowej trójce meldowali się trzykrotnie. Ze złotem na 10 kilometrów i brązem wywalczonym na krótszym o połowę dystansie powrócił do kraju biegający na nartach w pozycji siedzącej Wiesław Fiedor. Po drugi brązowy krążek w rozgrywanym na 7,5 km biathlonowym biegu sięgnęła z kolei Bogumiła Kapłoniak. Był to pierwszy i jak dotąd ostatni medal, po jaki Polacy sięgali podczas igrzysk w dyscyplinie, w której równie kluczową rolę odgrywa postawa na strzelnicy. W końcowej klasyfikacji igrzysk uplasowało to naszą reprezentację na siedemnastej pozycji w gronie 22 krajów co najmniej raz stających na podium.

Na czele klasyfikacji medalowej igrzysk znaleźli się Niemcy, którzy triumfowali w 17 konkurencjach. Dodatkowo nasi zachodni sąsiedzi do 33-elementowego dorobku dorzucili jedno srebro oraz 15 brązów. Aż 43-krotnie, najwięcej spośród wszystkich nacji, w pierwszej trójce meldowali się gospodarze igrzysk, którzy podobnie jak trzeci w tym zestawieniu Norwegowie, na najwyższy stopień podium wskakiwali 10 razy. O wyższej pozycji Stanów Zjednoczonych przesądził korzystniejszy bilans srebrnych krążków – 22 przy zaledwie trzech Norwegów. Wisienką na torcie w walce o drugą lokatę okazał się amerykańsko-norweski pojedynek w finale hokeja na sledżach. W regulaminowym czasie gry obie drużyny zagrały na remis (3:3) i o losach mistrzostwa paraolimpijskiego zadecydować miały rzuty karne, w których lepiej zaprezentowali się Amerykanie. Ogromny wkład w ten sukces miał posiadający podwójne obywatelstwo Sylwester Flis, który z dorobkiem 11 bramek okazał się królem strzelców, a dodatkowo uznany został najbardziej wartościowym zawodnikiem całego turnieju (MVP).

Klasyfikacja medalowa VIII Zimowych Igrzysk Paraolimpijskich w Salt Lake City. Opracowanie własne na podstawie danych zamieszczonych na stronie www.paralympic.org

Pięciokrotnie ozłocona w Salt Lake City została Ragnhild Myklebust. Urodzona w 1943 roku Norweżka to niekwestionowana królowa sportów zimowych. Podczas wszystkich swoich startów w igrzyskach mających miejsce w latach 1988-2002 aż 27-krotnie plasowała się w pierwszej trójce (22-3-2), co czyni ją najbardziej utytułowaną w historii paraolimpijką. Zwycięstwa w konkurencjach biathlonowych oraz narciarstwa biegowego już po raz trzeci z rzędu wywindowały ją na pierwsze miejsce w klasyfikacji multimedalistów igrzysk (wcześniej triumfowała w Lillehammer w 1994 roku oraz cztery lata później w Nagano). Tuż za jej plecami, z zaledwie z jedną victorią na koncie mniej, znalazło się pięcioro zawodników. Aż czworo z nich – mowa tu o Australijczyku Michaelu Miltonie, Niemcach Martinie Braxenthalerze i Gerdzie Schoenfelderze oraz Amerykance Sarze Will – to wielbiciele szaleństw na alpejskich stokach. Dla pochodzącej ze Stanów Zjednoczonych Will również były to ostatnie w karierze igrzyska, swoją przygodę ze zjazdówkami zakończyła z dorobkiem 12 złotych krążków i jednego srebra. To zaszczytne grono uzupełnia Niemka Verena Bentele, która triumfowała w zmaganiach biegowo-biathlonowych.

Multimedaliści VIII Zimowych Igrzysk Paraolimpijskich w Salt Lake City. Opracowanie własne na podstawie danych zamieszczonych na stronie www.paralympic.org

Zimowe igrzyska paraolimpijskie (kliknij na miejscowość, aby przeczytać więcej): Örnsköldsvik 1976, Geilo 1980, Innsbruck 1984, Innsbruck 1988, Albertville 1992, Lillehammer 1994, Nagano 1998, Salt Lake City 2002, Turyn 2006, Vancouver 2010, Soczi 2014.

Występy Polaków w Salt Lake City

Rezultaty prezentowane poniżej przygotowane zostały na podstawie danych zamieszczonych na głównej stronie Międzynarodowego Komitetu Paraolimpijskiego, www.paralympic.org.

ZŁOTO – Wiesław Fiedor – biegi narciarskie 10 km, grupa zaw. siedzących LW12

BRĄZ – Wiesław Fiedor – biegi narciarskie 5 km, grupa zaw. siedzących LW12

BRĄZ – Bogumiła Kapłoniak – biathlon 7,5 km, grupa zaw. stojących